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Esclavage en Afrique

L'esclavage en Afrique est une constante de l'histoire du continent.

L'esclavage en Afrique est une constante de l'histoire du continent. Il fut pratiqué par diverses civilisations depuis l'Antiquité jusqu'à aujourd'hui. Il donna lieu à un important trafic d'hommes, la traite négrière et marqua profondément la géographie et les sociétés africaines.

Afrique du nord et Sahara

Civilisations antiques

Si les spécialistes s'accordent pour dire que l'esclavage, tel qu'il se pratiqua dans la Grèce antique, n'a pas existé en Égypte avant la période ptolémaïque, c'est-à-dire, avant l'invasion grecque, certaines formes de servitudes existaient néanmoins dans la civilisation égyptienne : la corvée était imposée à tous pour les grands travaux tels que l'entretien des canaux d'irrigation ou la construction de grands monuments. Les condamnations de droit commun se traduisaient dans certains cas par des travaux forcés. Outre le fait que le régime quotidien était moins dur que dans d'autres civilisations, les serviteurs avaient une personnalité juridique et pouvaient posséder un capital. Les ouvriers qui travaillaient sur les chantiers des pyramides étaient des hommes soumis, mais libres et respectés.

Les Romains conquirent l'Afrique du Nord à la fin de la République et au début de l'empire ; ils imposèrent l'esclavage dans ces régions. Au cours du Bas-Empire, l'esclavage devient moins important car il est relayé par le système du colonat. Saint Augustin, évêque d'Hippone d'origine berbère apporte au début du Ve siècle une justification théologique à l'esclavage : on est ou devient esclave en raison de ses péchés, ou à défaut en raison du péché originel.

Aire arabo-musulmane

L'Égypte islamique a largement fait usage des esclaves soldats, les Mamelouks, capturés ou achetés parmi les chrétiens et les tribus païennes, puis instruits au métier des armes et affranchis. En 1260, leur chef Baybars prit le pouvoir. Les Mamelouks le conservèrent jusqu'à la conquête par les Turcs en 1516-1520. Il faut remarquer que même lorsqu'ils furent les maîtres de l'Égypte, les mamelouks conservèrent leur mode de recrutement, à partir d'esclaves.

L'Empire ottoman qui domine le nord de l'Afrique à partir du XVIe siècle continue la pratique de l'esclavage. Les esclaves venaient des régions slaves et d’Afrique. Ils étaient employés dans l’armée, la marine, les harems. Certains étaient domestiques ou artisans. Les Ottomans ont créé à partir du XVe siècle des unités d'élites avec des esclaves chrétiens, les janissaires. Ces esclaves étaient encasernés très jeunes, entraînés et convertis à l'Islam.

Jusqu'au XIXe siècle, les corsaires nord-africains capturent des esclaves sur les côtes des pays européens et les navires européens. Entre 1530 et 1780, au moins 1,2 millions d'Européens furent emmenés en esclavage en Afrique du Nord (seul le nombre d'hommes est à peu près quantifiable, tandis que le nombre de femmes victimes de cette traite est très difficile à quantifier et généralement largement sous-estimé).

Aujourd'hui, l'esclavage en Mauritanie continue d'exister bien qu'il ait été aboli en 1981. Il concerne les descendants des noirs asservis il y a des générations; ils travaillent en partie encore comme esclaves pour les "maures blancs". On ne connait pas exactement le nombre des esclaves dans ce pays, mais on estime qu'ils sont des centaines de milliers. L'experte de l'esclavage moderne Kevin Bales estime que la proportion d'esclaves dans la population totale est la plus haute du monde. Il y a des organisations en Mauritanie comme El Hor et SOS Esclaves qui luttent contre l'esclavage. Le 8 août 2007 le Parlement du pays a adopté une loi criminalisant l'esclavage, puni de dix ans d'emprisonnement.


Médaillon officiel de la British Anti-Slavery Society, 1795 Josiah Wedgwood

Généralités

Estimation de la proportion d'esclaves dans la population : * de l'Adrar : 15 %
* des Gourmantchés (actuel Burkina Faso) : 75 %

L'esclavage était une institution établie de longue date dans les sociétés noires africaines : il permettait, comme le mariage, d'augmenter la richesse du groupe.

Les principaux royaumes négriers furent :

* Traite transatlantique :
o Ashanti
o Dahomey
o états Yorouba
o Kongo
o Ndongo
* Traite zanzibarite :
o Zanzibar


Estimation de la proportion d'esclaves dans la population :

* de Zanzibar au XIXe siècle : 65 à 90 % ; voir aussi l'article Tippo Tip
* de la côte kenyane : 90 %
* de Madagascar : 50 %
* de l’Empire de Sokoto (Nigeria actuel) au XIXe siècle : 50 %
* du sultanat des Foundjis (Soudan actuel) : 1/3 à 2/3
* du Ouidah (Bénin actuel) au XIXe siècle : 50 %
* du Royaume du Kanem-Bornou : 1/3 à 40 %
* de la Sénégambie (1300-1900) : 1/3
* de la Sierra Léone au XIXe siècle : 50 %
* des Ashanti et des Yoruba : 1/3
* des Doualas (actuel Cameroun) : 50 %
* de l'Empire Kongo : 50 %

Au début du XIXe siècle, l'Empire zoulou réduisit de nombreuses personnes en esclavage à l'occasion de son expansion. Dans la deuxième moitié du XIXe siècle, le cardinal Charles Martial Lavigerie dénonce l'esclavage en Afrique.

Afrique occidentale

Avec l'avancée de l'islam, l'esclavage se développe. Dès le VIIe siècle, sans parler de conquêtes, les premiers raids arabes dans le Sahara approvisionnent les marchés aux esclaves. Dès le VIIIe siècle, des marchands soninkés échangent des esclaves contre du sel, du cuivre ou des tissus. Au XIe siècle, le trafic caravanier augmente et les chefs de tribus africaines se convertissent.

En Afrique occidentale, les trois plus importants empires du Moyen Âge, l'Empire du Ghana (IXe - XIe siècles), l'Empire du Mali (XIIIe - XVe siècles) et l'Empire songhai (XVe - XVIe siècles) ont tous pratiqué l'esclavage à des degrés divers. Il y avait de nombreux esclaves noirs, mais aussi des blancs achetés aux marchands arabes qui circulaient à travers le Sahara ou qui étaient implantés en Afrique occidentale. Au XIe siècle, le géographe andalou El-Békri évoque des esclaves blancs et noirs dans le royaume d'Aoudaghost. Dans l'Empire de Ghana, l'or était extrait par des esclaves. D'autres étaient employés comme gardes de l'empereur. Dans la capitale Koumbi-Saleh, la population était répartie par quartiers en fonction de leur ethnie, de leur clan ou de leurs activités : le quartier des blancs étaient réservés aux Arabes. La majorité des habitants de l'Empire était animiste, mais la minorité musulmane était tolérée.

Les populations soumises étaient réduites en esclavage : c'est par exemple le cas lorsque les Sossos s'emparent du Ghana. Au XIIIe siècle, l'Empire du Mali est fondé et étend sa souveraineté sur une partie de l'Afrique occidentale. Le premier empereur, Soudiata Keita décide de réglementer l'esclavage (Charte du Manden). La charte de Kouroukan Fouga prescrit de ne pas maltraiter les esclaves ; mais ses dispositions sont remises en cause après sa mort et l'esclavage se développa au XVe siècle]. L'islamisation de l'Empire du Mali limite en principe l'esclavage aux non-musulmans. L'Empire poursuit les échanges avec les états d'Afrique du Nord et l'on rencontre des marchands arabes et juifs dans les villes. En 1324, l'empereur Kouta Moussa part en pèlerinage à La Mecque en 1324 accompagné de 1000 à 2000 personnes, dont de nombreux esclaves. Selon l'auteur égyptien Al-Omary, l'empereur acheta des esclaves pendant son séjour au Caire, notamment des mamelouks et des femmes blanches, musulmanes et chrétiennes.

Aux XVe et XVIe siècle, l'Empire songhaï domine l'Afrique de l'Ouest. Son Empereur (askia) possède un harem de femmes musulmanes et européennes achetées en Afrique du Nord.

Au XVIe siècle, les expéditions menées par les gouverneurs d'Alger se multiplient dans le Sahara central. L'effondrement de l'empire Songhaï entraîne une chasse aux esclaves dans les pays du Niger. La traite atlantique est approvisionnée par les guerres entre rois et clans africains. La traite transsaharienne décline.

Afrique orientale

Dès le VIIe siècle, plusieurs expéditions musulmanes montent vers la Nubie, en suivant le Nil. Les vainqueurs exigent des esclaves comme tribut : en 642, le roi de Nubie Kalidurat doit livrer 360 esclaves par an aux musulmans. Selon le même processus, une série de raids musulmans menacent l'Abyssinie chrétienne. Les Arabes traversent la Mer Rouge et s'installent sur la côte éthiopienne, en fondant d'abord quelques comptoirs de traite négrière (archipel des Dahlaks, Aydab et Souakim par exemple). Les marchands arabes y échangent les produits apportés par des marchands asiatiques contre des esclaves noirs. En effet, des inscriptions javanaises et des textes arabes montrent qu'aux IXe et Xe siècles Java entretenait des échanges commerciaux avec la côte est de l'Afrique, qui incluaient l'achat d'esclaves "jenggi", c'est-à-dire originaires du "Zenj", nom que les Arabes de l'époque donnaient à la côte est de l'Afrique.

Puis les Arabes pénètrent davantage dans les terres et finissent par installer de petits sultanats autonomes en Éthiopie : celui d'Adal par exemple exportait les esclaves du pays. Ces sultanats disparurent au XVe siècle. Au XVIe siècle, les raids viennent à nouveau d'Égypte où les Turcs s'installent. Le négus d'Éthiopie appelle les chrétiens d'Occident à l'aide. L'Espagne, l'Italie et le Portugal envoient des hommes. Les Portugais voulant contrôler la route des Indes orientales attaquent les comptoirs arabes : en 1517, ils incendient le comptoir arabe de Zeilah. Christophe de Gama mène une expédition en Abyssinie vers 1542-1543. Les renforts portugais repoussent les Turcs vers le nord de l'Abyssinie.

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